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Planet 9 crowdresearch

We were already raving about the (possibly) new entry in our solar system: ladies and gentleman, here we have… Planet 9!

Yes, yes, it is again the object that might be (or might not) somewhere out there to justify the anomalies of some of the outer planet’s orbits. In the begin of 20th century, actually the astronomer Lowell, already theorised the existence of such a planet and when Pluto was discovered actually the hunt seemed to be over. But Pluto (besides the technical aspect that it is not anymore a planet), is not large enough to justify orbit’s anomalies. After Pluto was Sedna (together with the less suggestive named 2010 GB174 and 2012 VP113) which was the major candidate for the role of Planet 9. But once more these bodies are too small, although with absolutely compatible (and fascinating) orbits to take the role of the mission planet.

Ok, ok, this is some history, but the interesting recent project I bumped into is the Zooninverse (yes, the same project talking about Galaxies, and much more, crowd cataloguing) – Planet 9 project.

Help us search for Planet 9; together we may be able to solve one of the greatest mysteries in the Universe

In short the idea is to ask to the Zooninversers to have a look to a set of images taken from the SkyMapper Southern Sky Survey; a fully autonomous Australian-based telescope making a digital map of the southern hemisphere sky. We are talking about hundreds of thousands of images to be processed “by eyes” searching for something moving fast (not stars), but not too fast (not asteroids) which can be a Planet 9 candidate to investigate further. Images like the ones below… can you see something?


Multiple answers for a single image: don’t panic, the final answer will be anyway correct! The new frontier of gaming/research, without the concern of wrong (if not faking) results.

Is it an approach which actually works? Well… 5 million classifications in 3 days. I would say that this works, instead of lonely researcher in their ivory towers.


PS. By the way, Sedna has a period of about 11487 years and it will reach its perihelium in 2075-2076. For the time being it is not planned any mission toward this body in that moment, but if I could make a choice, instead (or together) struggling for finding Planet 9, I would definitely take this opportunity (we are talking about reaching “only” 76 Astronomical Units from the Sun, instead of 900…) to explore such a mysterious word.


Flying ravioli

I have to admit that such a strange shape recalls me some sort of fried egg (and here it seems not just to me…), but when you see it with the deep, black space in background it is worth spending at least a second asking yourself if we are talking about Photoshop.

Well, it seems (I haven’t seen it with my own eyes) that we have new, astonishing close-ups (authored by Cassini, in March 2017, close the end of the mission 😦 ) of Pan. Of course, although it would be nice to image, it is not the god of the wild of Greek mythology, but the bizarre Saturn moon.

Fascinating, absolutely fascinating.

22 x 14 miles wide with a number of small, parallel ridges and groves along the whole frozen surface. Besides these already odd striations also its thin equatorial ridge is so intriguing. It is the second inner moon of the Saturn system, well inside the Encke Gap (the outer A-ring gap). Actually it is right the moon that maintains such a gap which is shared with several diffuse ringlets from which it may still be gathering additional material around its equatorial ridge. It is still unknown if this material (basically ice and debris) is free of moving around the moon surface or it is a compact mass attached to the moon surface.

Moons embedded in the rings, indeed, keep these gaps clear by creating new ringlets and rising a sort of waves of materials out of the ring plane. Once again a weird caused by the most common and mysterious force: the gravity.



Mars 2117 Project

We live in the epoch of astonishing declarations. The scope of many (and many and many) big players is to create noise, with magnificent declaration, usually with the final aim of moving the people and market. If you say “I’ll make each car an electric car”, for instance, someone (and if you are smart enough yourself) will start producing batteries… In the end, also if you do not make a single electric car, the battery factories have already got their profit. Just to take a purely imaginary example…

Well, coming back to our Mars 2017 project, it seems to me exactly this case. The idea of creating a Mars colony is not new and a lot of investors SAY that this is their final aim … besides being a backup solution for the whole mankind. In any case, the last player in this Mars race are the United Arab Emirates, UAE (I would skip the actual authors of these declarations, to avoid such a long names, but in the end they have very few people deciding everything, so it is not difficult to identify who is talking).


Their declaration is enough easy:

Human ambitions have no limits, and whoever looks into the scientific breakthroughs in the current century believes that human abilities can realize the most important human dream. The new project is a seed that we plant today, and we expect future generations to reap the benefits, driven by its passion to learn to unveil a new knowledge. The landing of people on other planets has been a longtime dream for humans. Our aim is that the UAE will spearhead international efforts to make this dream a reality.

And the country’s vision is enough easy as well: putting 600000 humans on the Red Planet by the next century. Ah, of course this follows the hills of the recent country space success: Nayif-1 is the first UAE nanosatellite, launched on February the 15th. It is like saying that with this blog I have enough experience to win the literature Nobel prize.

But in any case the import aspect is to push people and market in this direction besides the actual realization of the plan. It can not be discussed that UAE is now a big player in the space race, but probably the whole plan is a bit, just a bit, challenging (including the part of the Mars human city built by robots).

The Mars 2117 Project is a long term project, where our first objective is to develop our educational system so our sons will be able to lead scientific research across the various sectors. The UAE became part of a global scientific drive to explore space, and we hope to serve humanity through this project.

Reasonably the first goal of the project is to develop skills and capacities of the country space program (including the draft five-year plan to prepare the next generation of UAE scientists who will then work on the space mission). This sounds much more feasible and reasonable, denoting the willingness of investing and a long term strategic plant wich probably goes beyond the Mars 2117 project.

And now, at least, you know how the oil money will be used; I feel myself one of the contributors of this dream.


Juno: valvole ed orbite

Nel Luglio dello scorso anno (2016) è stato annunciato in pompa magna l’arrivo di Juno (la missione, non il film) in orbita attorno a Giove. Ed effettivamente era un momento storico per la missione (si, si, anche per la razza umana…).

Il passo successivo doveva essere quello di avvicinarsi al pianeta per fare foto che più belle non si può (ci fate il poster o le usate per fare studi scientifici a seconda della vostra inclinazione personale).

Ovvero si trattava di spostarsi dall’orbita di arrivo (che compie un giro attorno al pianeta in circa due mesi) su un’orbita di lavoro (che compie un giro in due settimane). Su tale orbita la missione avrebbe dovuto osservare Giove per circa 20 mesi fino al Febbraio 2018 per poi bruciarsi nell’atmosfera del pianeta.


In realtà è stato diagnosticato (cosa già di per sé un po’ più complessa dello scoprire che i topi vi hanno rosicchiato il cavo dell’antenna) un malfunzionamento di un paio di valvole di elio che servono durante lo sparo dei motori principali della sonda. Malfunzionamento, non rottura.

Infatti per molti mesi il dubbio è stato: rischiare di accendere i motori per portarci sull’orbita obiettivo oppure accontentarsi di un periodo di circa 53 giorni invece che 14? Beh, se avesse fatto anche voi un viaggio di 5 anni per arrivare VICINO alla vostra destinazione ci pensereste bene prima di rischiare di mandare tutto all’aria, spostandovi, magari, su un’orbita ancora peggiore.

Diciamo che è un po’ una scelta di vita, ma io avrei fatto lo stesso.


Qualche giorno fa, infatti, la NASA ha annunciato che Juno rimarrà semplicemente nella sua attuale orbita. Ad ogni modo, la missione promette bene. Già le prime foto, scattate 8 volte più vicino alla superficie del pianeta rispetto alle precedenti missioni, hanno fatto il giro del mondo ed in più con un “reindirizzamento scientifico della missione” è possibile anche trarre qualche beneficio da questa situazione. La nuova orbita offre (anche se non si può dire che sia stata una cosa cercata…) condizioni migliori per lo studio della magnetosfera del pianeta ed inoltre essendo ad una quota maggiore riceve anche minori radiazioni il che può (se tutto va bene 😀 ) anche consentire un’estensione della missione oltre i 20 mesi previsti.

Non tutto è perduto. Anzi…


PS. Mi affascina particolarmente pensare a come una missione come questa (non proprio una cosa amatoriale per intenderci) sia sostanzialmente legata a due valvoline di pochi cm che non ci incastrano nulla con la meccanica orbitale. E come milioni e milioni di dollaroni siano CIRCA dove avremmo voluto e noi da qui non possiamo fare assolutamente nulla per far fare alla sonda gli ultimi km del suo viaggio.

Accontentiamoci di guardare ed accettiamo il risultato raggiunto.

Pianeta 9: le origini

Non sappiamo ancora per certo se c’è, ma infondo poco ci importa. La sola idea che potrebbe esserci un altro pianeta, qui vicino (da leggersi in termini di distanze cosmiche) a noi che si è nascosto dall’origine dei tempi (e ha davo vita a molte teorie catastrofiste, tipo Nubiru) è troppo affascinante. Di per se un fascino sufficiente a spingerci a fantasticare, anzi a ricercare, che in questa accezione recepisce il suo significato più nobile: dare basi scientifiche all’entusiasmo infantile.

Ok, ok, sono partito un po’ per la tangente, ma quello che volevo dire è che anche se non siamo sicuri ci sia abbiamo già iniziato a chiederci da dove venga fuori.

Ve lo ricordate il pianeta 9? Beh, non lo abbiamo ancora visto “da vicino”, ma è di certo il caso di chiederci: se lo troviamo come facciamo a giustificarlo?

Ovviamente ci sono almeno due possibilità: il nostro sole ha catturato un pianeta girovago (o un ha rubato un pianta ad un’altro sistema solare durante un passaggio ravvicinato di una stella con il nostro sole… ma in questo caso poco cambia); è il fratello più lontano di tutti i pianeti messo all’angolo dalla gravità dei suoi compari.

Nel primo caso stiamo parlando di un qualcosa di veramente alieno (almeno riferito al nostro sistema solare) che si formato chissà dove e nel suo perdersi nel vuoto interstellare è incappato nella gravità del nostro sistema solare che lo ha per sempre (o almeno per un po’) avvolto nel suo abbraccio. Nel secondo caso, se invece fosse un pianeta formatosi vicino al sole come gli altri è stato semplicemente un po’ più sfortunato ed il caos dei suoi fratelli lo ha pian piano relegato ai confini estremi del nostro sistema solare.

Beh, ricercatori della New Mexico State University hanno provato a fare qualche centinaia di simulazioni per capire quale dei due scenari fosse più probabile. In particolare hanno provato a simulare diverse traiettorie di incontro di un pianeta con il nostro sistema solare per vedere che possibilità ci siano per una eventuale cattura.

Verdetto: nel 40% dei casi il pianeta viene catturato, nel 60%, invece, viene respinto fuori dal nostro sistema solare, spesso portandosi con se (ovvero con il suo balletto gravitazionale) un’altro pianeta. Pare leggermente meno probabile che il pianeta sia stato catturato (e la cosa è abbastanza in accordo con quest’altro studio precedente).
Non resta che trovarlo per “chiederglielo”, no?!


PS. E ripensandoci… E se ci fosse stato addirittura un pianeta 10 nel nostro sistema solare che l’incontro con il fantomatico pianeta 9 ha messo in fuga? Ancora meno probabile, ancora più affascinate.

Venus Gravity Wave

Do you remember when we were discussing about the difference between gravitational waves and gravity waves? Well, here on Earth, we are quite used to see gravity waves, those ripples on clouds caused by atmosphere temperature differences and Earth mountains.

But what about to observe gravity waves on other planets? Exactly!

Recently a strange formation has been observed on the Venus surface. Among all planets we have up there, Venus in one of the most unexpected places where observe such a phenomenon. Why? Well (besides being a sort of hell), winds flowing at about 100 m/s is enough?


So how is it possible to have an almost stationary structure with those winds? It is very likely a gravity waves, but is is rather strange to see up there. May it be something else? Of course enough mater for writing this research paper (for the moment).

The finding is difficult to reconcile with the planet’s thick upper atmosphere, in which clouds streak by at 100 metres per second – much faster than the slowly rotating planet below, where a Venusian day lasts longer than it takes for the planet to circle the Sun.
Although it is unclear whether gravity waves induced by mountains can readily propagate upwards to the cloud tops of Venus, the observations suggest that the atmospheric dynamics of Venus are more complex at depth than previously appreciated.

The region spans about 10000 kilometres in diameter and hovers over a sharp mountain structure on the planet’s surface.

One of those mystery justifying space missions and motivating to invest further in this direction. Thank Goodness!


PS. It is not the first time Venus shows such a kind of structures: the Y shape structure dates back to 1979 and seems to have been “solved” only in 2015.

Farewell Schiaparelli

Due parole dovevo scriverle. Scusate..

Ora più o meno abbiamo capito tutti cosa è successo al tentativo Europeo di mettere una bandierina (simbolica) su Marte. I comunicati stampa e le comunicazioni ufficiali si dividono in un 80% del tempo/testo per celebrare il successo del TGO (il satellite, parte del progetto Exomars 2016) messo correttamente in orbita attorno al pianeta rosso), un 15% in spiegazioni della missione di Schiapparelli (lo “sfortunato” lander speratosi dalla sonda circa una settimana fa dopo un lungo viaggio stretti stretti) e per il restante 5% frasi generiche che in soldoni dicono “ci siamo andati vicini, ma…”.


Allora, l’atterraggio di questi affari non è cosa semplice; stiamo parlando di decelerare da 21000 km/h a 0 km/h !! Senza voler arrivare alla mirabolante skycrane usata da Curiosity (si, gli Americani ce l’hanno fatta alla grande… e già qualche tempo fa) il processo di atterraggio di questi lander “piccolini” (circa 600 kg per Schiapparelli) passa per una prima fase di vertiginosa decelerazione ad opera della resistenza atmosferica del pianeta. E già qui le cose non sono banali, dato che l’attrito fa aumentare la temperatura e quindi via a portarci un bello scudone termico… Poi, finita questa fase, via lo scudo ed apriamo il paracadute. Ovviamente non uno piccolino, non fatto della tenda della nonna e comunque un affare che è stato piegato per mesi (nel migliore dei casi). Se anche questa fase va per il meglio la sonda subisce un’ulteriore decelerazione. Poi, via anche il paracadute (ah, attenzione, se dovesse atterrare sulla sonda, o anche solo rimanere con un filo impigliato, tutto a monte) e fuoco ai retrorazzi.

E questo è il punto. L’ultimo lavoro lo devono fare questi (9 nel caso di Schiapparelli) razzetti, che sono rimasti spenti per mesi e devono essere controllati autonomamente dal computer di bordo (si, c’è anche questo piccolo ulteriore problema del ritardo delle comunicazioni, 10 nel caso Terra-Marte, e dell’interferenza dell’atmosfera durante queste fasi delicate…).

Nel caso del lander marziano pare (pare, pare, pare) che invece di 30 secondi di funzionamento previsto i razzi abbiano funzionato solo per 3. Ovviamente qualcosa hanno fatto, ma parlando di centinaia di km/h, vi sono alte probabilità che la velocità residua del lander l’abbia fatta schiantare tipo sasso: 370 km/h non sono pochi.


Mi immagino la scena in cui tutto il Meridiani Planum, silenzioso e deserto è stato solo brevemente scosso da un piccolo boato ed una nube di polvere (o, a seconda, del vostro credo, mi immagino gli omini verdi disturbati durante la cena da questo UFO piombato sul loro tavolo).

Dettagli se ne trovano in rete a paccate, non metto link e non vi tedio oltre.

Un’ultima cosa. Assumendo che non sia stato il sabotaggio dei marziani che non vogliono farsi scoprire io ho una mia inutile e già risentita teoria sul perché di questo (vogliamo ricordare Philae?) fallimento (anche se i comunicati ufficiali non userebbero mai questo termine). I finanziamenti per lo spazio in Europa sono comunque limitati (e minori, in percentuale, di quelli USA, China, Russia, India). L’Agenzia Spaziale Italiana è il principale contributore della missione con 350 milioni di euro, pari al 32% del valore complessivo di 1,3 miliardi.

Mi pare che il settore abbia un’assoluta preferenza a produrre carta piuttosto che roba seria. Le attività spazio hanno avuto, giustamente, bisogno, ad un certo punto di tutta una serie di sovrastrutture manageriali, di qualità, di formalità, burocrazia e simili che dovevano aggiungere sicurezza e valore al prodotto finale. Beh, la mia impressione è che queste sovrastrutture, che drenano molte delle limitate risorse, servano solo a pararsi i fondelli nel caso di questi insuccessi, servano a condurre battaglie politico-economiche e non siano affatto utili per completare con successo missioni ambiziose (certo, una sonda orbitante siamo in grado di farla, almeno quella…).

Il primo tentativo di ammartaggio Europeo va rivisto.


PS. Per dovere di cronaca: Giovanni Virginio Schiaparelli fu l’astronomo italiano che per primo osservò i canali su Marte, dando così il via alla nostra fantasia. Grazie.